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So wie hier beim Training der Cleveland Browns, werden viele NFL-Stadion zunächst leer bleiben. © APA (Archiv/AFP/Getty) / Jason Miller

Die NFL legt los: Was man zum Saisonstart wissen muss

Selten gab es mehr Fragezeichen vor dem Saisonstart der NFL wie nun unmittelbar vor dem Eröffnungsspiel zwischen den Chiefs und den Texans in der Nacht auf Freitag. Eine Vorschau.

Zum Ligastart steht nicht nur im Fokus, wie sich Football-Altmeister Tom Brady nach zwei ruhmreichen Jahrzehnten bei den New England Patriots in seinem neuen Team schlägt. Oder wie Quarterback-Superstar Patrick Mahomes mit dem Druck des höchst dotierten Vertrags der Sport-Geschichte zurechtkommt. Selbst der Umgang mit der Corona-Pandemie rückt am Donnerstag kurzzeitig in den Hintergrund. Wenn vor dem Auftakt von Titelverteidiger Kansas City Chiefs die ersten Töne des „Star-Spangled Banner“ ertönen, blickt Amerika gespannt auf die Reaktionen von Spielern während der US-Hymne.


Zuletzt hatte es wegen erneuter Polizeigewalt gegen Schwarze flächendeckende Aktionen in anderen Sportarten bis hin zu Streiks gegeben, auch die NFL will ihre Profis bei Anti-Rassismus-Protesten unterstützen. Die Spieler dürfen auf ihren Helmen Aufkleber mit Namen von Opfern tragen, Schiedsrichter und Trainer werden Schriftzüge auf ihren Kappen präsentieren. In den Endzonen werden zudem die Schriftzüge „End Racism“ („Beendet Rassismus“) und „It Takes All of Us“ („Es braucht jeden von uns“) zu lesen sein. Spieler haben zudem das Recht, aus Protest auf Partien komplett zu verzichten.

„Es ist größer als der Super Bowl“
Jason McCourty zur Rassismus-Debatte
„Werden wir die Welt verändern? Nein, absolut nicht“, sagte Jason McCourty von den New England Patriots. „Aber ich denke, dass wir gesegnet und in der Situation sind, dass wir einen Unterschied machen können. Dabei geht es nicht darum, den Super Bowl zu jagen. Es ist größer als das. Wenn du das realisierst, kannst du dafür kämpfen, was du als richtig empfindest.“

Diesen Kampf startete vor fast genau vier Jahren der damalige Star-Quarterback Colin Kaepernick von den San Francisco 49ers, als er zunächst während der Hymne sitzen blieb und später kniete, um gegen Polizeibrutalität und Rassismus zu protestieren. „Ich wünschte, wir hätten früher zugehört“, gestand NFL-Boss Roger Goodell zuletzt. Protestierende Spieler hatten sich immer wieder gegen den Vorwurf – unter anderem von US-Präsident Donald Trump – wehren müssen, dass sie unpatriotisch oder gegen das US-Militär seien.
Kaepernick trotz Zuspruch weiter ohne Job
Seit 2017 hat Kaepernick keinen Job mehr in der National Football League – und blieb auch vor dieser Saison ohne Anstellung. „Die Gesten der NFL gegen Rassismus sind bedeutungslos, solange Colin Kaepernick nicht unter Vertrag genommen wird“, kommentierte die USA Today deshalb während der Saisonpause.

Damit überhaupt wieder gespielt werden kann, will die NFL Spieler und Betreuer mit Ausnahme der Spieltage weiter täglich auf Covid-19 testen. Während der Trainingscamps kam es zu keinen größeren Corona-Vorfällen, bis kurz vor Saisonstart gab es lediglich gut ein Dutzend positiver Tests bei den Teams. Vorbereitungsspiele wurden komplett gestrichen, 67 Profis verzichten wegen der Pandemie freiwillig auf die Saison.

Die neue Heimat der Raiders in Las Vegas wurde erst kürzlich fertiggestellt, Fans dürfen so schnell aber keine rein. © APA/getty / Ethan Miller

Zumindest zu Beginn der Saison werden nur in wenigen Arenen Zuschauer auf den Tribünen erlaubt sein, so beispielsweise bei den Chiefs zum Auftakt gegen die Houston Texans. Die von Oakland nach Las Vegas umgezogenen Raiders haben sogar bereits angekündigt, die komplette Spielzeit auf Fans zu verzichten.

Sportlich sind Titelverteidiger Kansas City mit Mahomes, der im Juli einen Zehn-Jahres-Deal mit der Aussicht auf mehr als einer halbe Milliarde Dollar unterschrieb, und die Baltimore Ravens um Spielmacher Lamar Jackson Topfavoriten auf den Super-Bowl-Triumph. Auch Brady trauen die Wettanbieter nach seinem Wechsel nach 20 Jahren und sechs Titelgewinnen bei den New England Patriots zu den Tampa Bay Buccaneers einiges zu.
Schafft es Brady nochmal ins Rampenlicht?
Beim derzeit überstrahlenden Thema im amerikanischen Sport gehört der erfolgreichste Footballprofi der modernen Ära allerdings nicht zu den Lautsprechern. „Die Liga braucht jetzt deine Stimme“, schrieb Jarvis Landry von den Cleveland Browns vor zwei Monaten via Twitter direkt an Brady. „Ich bitte dich als Kollege, als Bruder, als einer der am meisten respektierten Spieler aller Zeiten...Wir müssen dich hören.“

Vor dem Saisonstart äußerte Brady sich nun zwar nicht konkret über Proteste gegen Rassismus, versprach aber von seinen Teamkameraden zu lernen. „Ich denke, jeder trifft die Entscheidungen, bei denen er fühlt, dass sie das Beste für ihn sind und jeder ist sehr sensibel für das, was gerade passiert“, sagte der 43-Jährige. Er versuche, „zuzuhören und zu lernen.“ Mit einem wirkungsvollen Zeichen könnte Brady bei seinem ersten Spiel mit Tampa Bay am Sonntag zeigen, dass er diese Botschaften auch verstanden hat.

Autor: dpa/fop

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